Velero interestelar

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Imagina una vela del grosor de una bolsa de plástico; o más bien de una cuarta parte. Imagina que no usa el viento para impulsar la nave, sino el impacto de los fotones de la luz solar (o de cualquier otra radiación electromagnética).

Esto son las velas solares. En efecto, pese a la nula masa de los fotones, la radiación electromagnética tiene un momento que hace que, si choca con un cuerpo, se cree una presión consecuencia de la conservación de la cantidad de movimiento (más o menos la manera en que han funcionado siempre las velas cuadras en vientos portantes). En The Planetary Society lo explican así de sencillo:

Los fotones tienen energía y momento > Los fotones se reflejan en la vela, transfiriendo momento

Los fotones tienen energía y momento > Los fotones se reflejan en la vela, transfiriendo momento

Moverse así solo es posible en el espacio, sin resistencia friccional (ya no digamos de formación de olas). Se consiguen aceleraciones muy pequeñas, pero continuas; muy útil para viajar a, por ejemplo, Neptuno si no tienes prisa. Aunque estas aceleraciones sostenidas en el tiempo hacen que se pueda llegar a velocidades superiores a las obtenidas con propulsión a chorro.

En The Planetary Society están metidos en el proyecto LightSail para desarrollar una nave de este tipo (en este caso la superficie vélica de es de 32m2, y la vela tiene un grosor de 0,0045 mm). El pasado día 20 se realizó el primer vuelo de prueba (se puede seguir desde el puesto de control virtual), y hay previsto otro en 2016.

La idea no es nueva:

  • En 1951 Carl Wiley propuso una especie de paracaídas que, con un radio de 4 km y un área vélica de 61 km2, podría arrastrar con esta técnica una nave de 84 toneladas de desplazamiento
  • Entre 1960 y 1970 la NASA tuvo abierta la carpeta de las velas solares, pero terminó archivándola
  • Entre 1975 y 1981 la NASA diseñó dos modelos de sonda para enviar al encuentro del cometa Halley: una usaba una vela tipo cometa, de 750 m de lado; la otra parecía un helicóptero con dos rotores superpuestos, cada uno con 6 palas de una longitud de… ¡6 km! La idea se aparcó, no por parecer de locos, sino debido al retraso en el programa de transbordadores espaciales (el Columbia y otros), que eran los destinados a posibilitar el poner grandes cargas en órbita, para poder montar una estación espacial desde la que construir y lanzar la sonda
  • La sonda Mariner 4, la primera en acercarse a Marte (en 1965), ya usó la presión electromagnética del sol en sus sistemas de estabilización
  • En 2005 la misma Planetary Society, en colaboración con la Agencia Espacial Rusa, lanzó la Cosmos 1, que debía ser propulsada por tres velas triangulares; era su segundo intento (el primero fue en 2001), y ambos acabaron igual: con un fallo en el cohete de lanzamiento y la Cosmos 1 sin haberse podido probar
  • En 2010 la Agencia Espacial Japonesa sí tuvo éxito con IKAROS (Interplanetary Kite-craft Accelerated by Radiation Of the Sun); no usaron cera en las juntas de unión
  • Otros actores están desarrollando proyectos similares: la universidad de Surrey (Inglaterra), la empresa estadounidense CU Aerospace, y otra vez la NASA

La novedad de LightSail es que se está financiando con capital privado. Por eso tienen una campaña en Kickstarter.

¿Aplicaciones navales? Ninguna. Pero no deja de tener cierta poesía que el futuro de la exploración espacial vaya a llegar con un invento tan antiguo como la navegación a vela.

(Imagen de portada: obtenida de uno de los comunicados de prensa de The Planetary Society.)

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Acerca de bruno

Ingeniero naval; en las playas de Esqueria, me entretengo empezando castillos en el aire. Escribo, exploro, nado, insisto.

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